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Pega crisis a Santas de Quinta Avenida

26 de diciembre de 2008.

Es una tradición muy linda y romántica, pero este año simplemente no podemos afrontar los gastos que significa emplear a gente", comentó Rachel Weinstein, directora de comunicaciones de la organización caritativa Volunteers of America, que desde 1902 despliega frente a las elegantes tiendas de Fifth Avenue una veintena de Santa Closes, muchos de ellos ex drogadictos y alcohólicos a quienes se les paga para ayudarlos en su recuperación.

La recesión económica, los recortes en presupuesto y la menor expectativa de recaudación entre los turistas y neoyorquinos de a pie, este año han obligado a Volunteers of America a cancelar la presencia diaria de los legendarios barbudos desde el día después del Día de Acción de Gracias hasta Navidad, y en cambio han limitado su aparición a un desfile de 75 voluntarios de la propia organización vestidos con botas, barbara y bonete rojo.
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Armados de sus motivantes campanillas doradas, tomaron esta lujosa avenida la semana pasada en busca de donaciones.
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El dinero que recaudaban los Santas de Volunteers of America es destinado a financiar programas alimenticios en distintos refugios de la ciudad. El año pasado, en el operativo navideño se recolectaron 75 mil dólares que beneficiaron con comidas calientes a 6 mil personas sin recursos.
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Para no suprimir por completo la misión de los Santas, la organización se decidió a realizar el desfile durante una mañana y una cena de gala para juntar fondos para el programa. Establecieron una página en Internet (www.sidewalksantanyc.org) para recibir donaciones y también están planteando a las grandes empresas patrocinar sus rojas chimeneas-alcancías y hasta proponerles a sus empleados ofrecerse como voluntarios para disfrazarse de Santas.
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Aunque están en pláticas con varias empresas de la zona, todavía ninguna ha aceptado invertir en estos simpáticos viejos barbudos.
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Courtney McNeil, 32, trabajador social del programa para prevenir la violencia doméstica de la Vounteers of America, sí está convencido de la importancia de mantener viva la tradición de los Santas y la semana pasada integró el desfile que recorrió el Rockefeller Center, la Catedral de San Patricio y posó pidiendo donaciones frente a Saks, Tifanny's o las boutiques de Gucci y Cartier.
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A su paso, los niños más pequeños quedaban maravillados por el paso de este ejército rojo y blanco marchando por la avenida.
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"Es divertido ser parte del espíritu navideño, generar sonrisas en estos tiempos difíciles y a la vez llamar la atención sobre la gente más necesitada, que no tiene ni para comer", destacó McNeil, quien se preparó para la gélida mañana con calzones largos y caramelos de menta para la garganta.
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"¡¡Feliz Navidad!", gritaban a todo pulmón los Santas mientra avanzaban entre la gente que buscaba ofertas en las vidrieras navideñas.
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"¿Te has portado bien este año?", preguntó McNeil al pequeño Sam Keller, de Dayton, Ohio, quien junto a su hermano mayor, Charlie y su padre, Brian, se acercaron para saludar a los Santas y tomarse una foto como recuerdo de su visita a la Gran Manzana.
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"No sabía que había tantos Santa Closes", se mostró sorprendido Sam, de tan sólo 5 años.
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"Son ayudantes de Santa, no el propio Santa", aclaró por su parte Rachel Weinstein, de Volunteers of America, quien resaltó que llevan un cinturón blanco y no negro, como el verdadero repartidor de regalos más famoso del mundo.
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