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Despega transbordador el Atlantis

12 de mayo de 2009.

CABO CAÑAVERAL, EU.- Los siete astronautas del transbordador Atlantis partieron ayer en una peligrosa misión de 11 días para mejorar la capacidad del telescopio espacial Hubble, que durante 19 años ha brindado imágenes únicas del Universo.

La nave partió a las 18.01 GMT desde el Centro Espacial Kennedy, en el Sur de Florida, y sí se cumple todo el programa de la misión, que incluye cinco jornadas de caminatas espaciales, retornará allí el viernes 22 de mayo. Los planes para la reparación de algunos equipos, el mantenimiento de otros, y la instalación de instrumentos aún más poderosos en el Hubble se postergaron durante meses debido a diferentes problemas técnicos. El Hubble, colocado en órbita en 1990 durante un viaje del transbordador Discovery, ha completado ya más de 97,000 órbitas de la Tierra, y ha transmitido a la humanidad imágenes sin par de profundidades del Universo antes invisibles para los telescopios en tierra.

Esta es la quinta y última vez que un transbordador va al encuentro del Hubble, a más de 600 kilómetros de la Tierra, para reparaciones y mantenimiento. Pronto Estados Unidos pondrá fin a la era de los transbordadores, que comenzó en 1981, era que le puso de luto en dos ocasiones con la pérdida de dos de estas naves y catorce tripulantes. Es, asimismo, una misión que le cuesta a la NASA 1,100 millones de dólares. La agencia espacial estadounidense y la Agencia Espacial Europea han gastado 10,000 millones de dólares en el concepto, diseño, construcción y lanzamiento del Hubble.

La misión que ayer emprende el Atlantis la comanda el capitán retirado de la Marina de Guerra de Estados Unidos Scott Altman, quien tiene en su haber ya tres misiones de transbordador, y le acompañan el piloto Gregory Johnson y los especialistas de misión Michael Good, John Grunsfeld, Andrew Feustel, Megan McArthur y Mike Massimino. Una vez que el Atlantis se aproxime al Hubble el miércoles, extenderá su brazo robótico, sujetará al telescopio y lo colocará en la bodega abierta del transbordador.

Grunsfeld y Feustel saldrán del transbordador y trabajarán durante seis horas en el Hubble, en la primera de cinco "caminatas" programadas para esta misión, que es muy diferente de las que realizan periódicamente.





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